Des tulipes et des scrips aux bitcoins et aux actions de mèmes – comment l’acte de spéculer est devenu une manie financière

speculation

À la fin des années 1990, l’Amérique a connu la dot-com mania. Dans les années 2000, le marché immobilier s’est emballé.

Aujourd’hui, on assiste à des manies dans tous les domaines, du bitcoin et des jetons non fongibles aux SPAC et aux actions mèmes – des coins obscurs du marché qui font l’objet d’une attention accrue. Reste à savoir si ce seront les prochaines bulles à éclater.

La montée soudaine de toutes ces classes d’actifs relativement nouvelles – ou les hauteurs astronomiques qu’elles ont atteintes – peut sembler irrationnelle, voire enchanteresse. Les décrire comme des manies spéculatives implique que les individus sont perdus dans des forces qui échappent à leur contrôle et qu’ils n’ont pas à assumer la responsabilité des actions de la foule.

Mais, comme je l’ai appris en faisant des recherches pour mon livre « Speculation : A Cultural History from Aristotle to AI », qui sera publié en juin 2021, la spéculation financière n’a pas toujours été comprise comme un engouement généralisé – ou même en dehors d’un choix individuel.

Adam Smith et l’essor de la spéculation financière

Depuis l’Antiquité jusqu’à la fin du XVIIIe siècle, le terme « spéculation » était principalement utilisé par des philosophes, des scientifiques et des auteurs pour décrire des conjectures sur l’avenir. Lorsqu’ils parlaient de traders qui manipulaient les prix d’un actif pour en tirer un profit exceptionnel, les auteurs financiers utilisaient plutôt des termes tels que « engrosser » ou « accaparer » le marché.

Cependant, après une série de scandales internationaux liés au crédit dans les années 1770, le terme « spéculation » est devenu le descripteur privilégié des jeux financiers à haut risque. L’économiste politique Adam Smith a abondamment utilisé ce terme dans « La richesse des nations », publié en 1776, après l’avoir vu utilisé pour décrire les loteries et la contrebande. Il y voyait un terme parfait pour décrire la façon dont les commerçants tentaient de capitaliser de façon exponentielle sur les risques inhérents et les inconnus de l’avenir.

George Washington a même averti en 1779 que les spéculateurs « mettent les droits et les libertés de ce pays dans le danger le plus éminent ».

Pourtant, Smith, Washington et d’autres considéraient encore les spéculateurs de tous types comme des individus prenant des décisions calculées, et non comme faisant partie d’un collectif maniaque ou d’une contagion épidémique.

La « scripomanie » d’Alexander Hamilton s’installe

Cette situation a commencé à changer, en grande partie grâce au médecin et penseur américain Benjamin Rush.

En tant que chirurgien général de l’armée continentale et éditeur prolifique d’études sur les maladies mentales, Rush a rédigé en 1787 un article largement diffusé intitulé « On the Different Species of Mania ». Dans cet article, il décrit les jeux d’argent spéculatifs comme 25 autres types de « manies » qui, selon lui, se sont répandues dans la vie américaine, notamment la « manie de la terre », la « manie du cheval », la « manie de la machine » et la « manie monarchique ».

Pour Rush, la spéculation était une maladie de l’esprit qui se propageait de l’un à l’autre et menaçait la santé d’une jeune démocratie qui reposait sur la prise de décision rationnelle des électeurs et des politiciens. L' »esprit de spéculation », prévoyait-il, n’était pas un « esprit » de construction nationale au grand cœur, mais pouvait plutôt « détruire le patriotisme et l’amitié chez de nombreuses personnes. »

La terminologie de Rush et sa façon de penser ont rapidement fait mouche. Au cours de l’été 1791, la « Scripomanie » s’est installée lorsqu’Alexander Hamilton a vendu les droits d’acheter des actions – connues sous le nom de scrips pour « souscriptions » – dans la toute nouvelle Bank of the United States afin de consolider les finances de la nation après la guerre d’Indépendance. La demande de scrips a grimpé en flèche ; le Philadelphia General Advertiser a déclaré qu' »une folie invétérée de la spéculation semble posséder ce pays ! ».

Le risque calculé – le calcul en moins

Après cela, le lien entre « spéculation » et « manie » s’est répandu et est devenu inextricable – et il n’a jamais été rompu depuis. Le journaliste écossais Charles Mackay a scellé ce lien en 1841 avec son ouvrage influent « Extraordinary Popular Delusions and the Madness of Crowds ». Depuis lors, pratiquement toutes les bulles, toutes les ruées sur les matières premières et toutes les paniques sur les marchés qui ont suivi ont été qualifiées de « manies ».

Le terme a même été utilisé rétrospectivement pour désigner les comportements qui ont conduit à des bulles spéculatives dans un passé lointain. La célèbre bulle de tulipes hollandaise de 1637, par exemple, a été considérée à l’époque comme insensée et dangereuse, mais ce n’est qu’après la publication du livre de Mackay qu’elle a été qualifiée de « manie ».

Le problème lorsqu’on parle d’événements financiers sauvages de cette manière, c’est que la société commence à confondre et à déformer la responsabilité et la nature des bulles qui s’effondrent inévitablement, laissant la ruine dans leur sillage.

Spéculer, au fond, c’est faire un pari sur l’avenir en se basant sur des calculs individuels des risques de demain. Il n’y a rien d’intrinsèquement contagieux ou fou à ce sujet. En fait, les ordinateurs spéculent souvent maintenant à la place des esprits humains.

Ce que nous appelons une « manie » n’est qu’un raccourci pour dire que beaucoup de personnes – et de machines – ont fait le même pari, comme cela s’est produit en janvier lorsque des day traders – dont beaucoup étaient inexpérimentés – ont fait grimper le prix de GameStop. Peut-être agissaient-ils tous rationnellement et de concert. Peut-être ont-ils été dupés par des initiés ou n’ont-ils pas pleinement calculé ces risques.

Quelle que soit l’explication, l’utilisation du terme « manie » ne nous renseigne que sur une petite partie de l’histoire, potentiellement trompeuse.

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